Manon van Balkom, De Kerkhoeve, over kalveren bij de koe

Manon van Balkom is eigenaar van het biologische melkveebedrijf Kerkhoeve in Helvoir, Noord-Brabant. De boerderij huisvest 130 melkkoeien en jongvee op 120 ha waarvan de helft natuurgebied is. De koeien kunnen het hele jaar onbeperkt weiden.
Naast melk is er productie van kalfsvlees, want die zijn onlosmakelijk verbonden. Het kalfsvlees word geproduceerd van eigen gehouden stierkalveren. De jaarlijkse opbrengst per koe ligt rond de 8000 liter, zonder melkrobot. Al 10 jaar houdt de Kerkhoeve de kalfjes bij de koe, omdat ze dat natuurlijker vindt.
Spenen

Manon houdt geen vaste speentijd aan, maar varieert tussen de 40 dagen en 3 maanden en besluit dit op basis van hun voeropname en gewichtstoename: als ze goed kunnen eten en goed op gewicht zijn is het zover. Het spenen duurt 1 dag, waarna de kalveren naar een speciaal daarvoor bestemd hok worden verplaatst. Niet alle kalveren blijven op de boerderij, een deel wordt na 2-3 weken bij de moeder verkocht aan een opfokbedrijf. Het stalontwerp is niet gewijzigd om de kalveren te huisvesten, de stal bestaat uit zowel een conventionele stal als ook een diepstrooiselstal.

Manon over kalf bij koe

Het moeilijkste punt van het kalf bij de koe systeem vindt Manon het verwilderen van kalveren. Maar een probleem moet je dat niet noemen, want het is gewoon een teken van natuurlijker kalfsgedrag. Socialisatie helpt, maar veel tijd besteedt ze er niet aan, Het hebben van een natuurlijker melkveebedrijf was haar drijfveer om het kalf bij de koe systeem te implementeren.
Het is natuurlijk dat de koeien na de bevalling wat agressiever zijn bij nadering. Dat is logisch, zeker als je bedenkt dat koeien minder menselijk contact ervaren door gemolken te worden door een melkrobot.
Het makkelijkste van het systeem, voor Manon, is dat de koeien op de kalveren letten, waardoor ze het gevoel heeft dat ze dagelijks minder werk te doen heeft. Ze voegt er echter aan toe dat het belangrijk is om de kalveren in de gaten te houden om geen tekenen van mogelijke ziekten te missen.
Ze zou dit systeem aanbevelen aan andere melkveehouders, maar ze raadde aan om de landbouwstrategie ruim voor aanvang vast te stellen.


Het verkoop van kalf bij koe zuivelproducten

De zuivel van De Kerkhoeve gaat de biologische stroom in en er is daardoor geen hogere beloning voor kalfjes bij de koe want daar is nog geen apart keurmerk voor.

Manon heeft het gevoel dat haar productiekosten zijn gedaald sinds ze kalveren bij hun moeder hebben laten zogen, en daarmee zijn ook haar inkomsten niet gedaald sinds ze 10 jaar geleden is begonnen met het kalf bij de koe systeem.